Тари Кальпани
Vae Victus!


Глава 4
Приказ Лорэт-Алден


Измерение Хир-эн-Алден, Акрей
Хэйвазское время неизвестно

Таши Гхар спешил. В Акрее излишняя медлительность всегда смерти подобна. Чуть опоздаешь исполнить приказ вышестоящего – и вполне можешь опасаться, что тебя отправят кормить Камень. Лучше тогда уж просто смертная казнь… Поэтому А-нон-Сет поторапливался, шустро переставляя ноги и разгоняя рабов из низшей касты ударами шокового копья. Несильными, чтоб знали своё место. Хотя, кто поручится, что его самого вот так же не пнёт с дороги кто-то из А-нон-Тек или Асх-эн-Алден1? Но рабы есть рабы. И не дело, когда они путаются под ногами и мешают офицеру!
Что всегда раздражало Таши Гхара, так это бесконечные посты охраны чуть ли не через каждые сто шагов. Он плотнее прижал крылья к спине, фыркнул и ускорил и без того быстрый шаг, стремясь как можно скорее выбраться из клубка узких коридоров на… Нет, не на свободу. В относительный простор полого центра Акрея.
Здесь, в освещённой разноцветными шарами и кристаллами пустоте висели тысячи металлических ферм и мостов, образуя переплетение ещё более невероятное, нежели жилые и рабочие ходы и норы в каменно-стальном теле пирамиды. Ажурная паутина создавала странное ячеистое кружево, завораживающее глаз неправильным рисунком. Сотни уровней, подуровней, тупиков, ответвлений, обходных путей – если не знаешь точно, куда и зачем тебе надо, и как в это самое «куда» пройти – запросто можешь застрять. Бывали, конечно, и любители перелетать с моста на мост, но Таши Гхар себя к ним не причислял и самоубийцей становиться пока не собирался. Ну их, такие эксперименты к вемпарийской матери! Не долетишь раз, а потом на дне или на нижних «ветках» костей твоих не соберут. Нет уж.
Поэтому офицер отправился в сторону исследовательского сектора своими ногами, то и дело перебрасываясь с охранниками парой фраз, как положено по уставу. Его головной гребень был достаточно велик, а ранговые лоскутные тэш на броне достаточно ярки, чтобы доблестные стражи удовлетворились простой формой «пароль-отзыв», без досмотра. Хватит с них. Бесстрастное, лишённое всякого выражения лицо офицера ничем не выдавало волнения. Глаза – он на это надеялся! - сохраняли ровный зелёный свет.
Ещё бы не волноваться! Ведь ждал визит на Хэйву.
Большинство теперь уже смутно помнили, что это такое – бывший дом. Редкие вылазки разведгрупп или боевые вторжения считались среди бойцов всех каст операциями с высочайшей степенью риска. Тех, кого отправляли на такие задания, заранее записывали в смертники. Воины, разумеется, молчали, но негласно в рядах алден царило лёгкое недоумение: что заставляет Высших раз за разом сворачивать шеи сотням бойцов? Мало того, что там другие, уже непривычные условия внешней среды, так ведь налетят синекожие, а их ярость и жестокость всем известны…
Таши Гхар воспринимал своё будущее путешествие, как вызов. Как возможность проверить себя. Ведь чего-то же он стоит?
А вот и шлюз исследовательского сектора. Стража возле него бездельничала двойная – пара бойцов А-нон-Ран высшего ранга и пара новичков А-нон-Сет. Гхар приблизился к ним, встал в конус неприятного синего света.
- Кто, за какой надобностью? – меланхолично поинтересовался один из стражников, перехватывая своё шоковое копьё наперевес.
- А-нон-Сет Таши Гхар, аноах2 одиннадцатого ранга, пятый разведотряд, Лиловый Рой. Визит с целью набора членов наблюдательной группы внешнего Вторжения.
- Что, опять? – скривился охранник. Судя по тэш у него на доспехах, он принадлежал к Алому Рою. – Ладно, проходи. Только оружие сдай.
Что «опять», договаривать алден, конечно же, не стал. Если что, за такие разговорчики под трибунал отправят не его одного – всех четверых. Так что он молча повернулся и ткнул когтем в гнездо сенсора справа от себя. Второй из четвёрки, член Жёлтого Роя, тем временем принял у офицера всё оружие, какое при нём было. Даже личный маленький нож. Мембрана шлюза с тихим шипением разошлась от центра к краям, пропуская визитёра, потом с таким же шипением сомкнулась за его спиной. Гхар замер, оказавшись в полной темноте, и постарался успокоиться, но всё равно содрогнулся от неожиданности, когда его обдало струёй горячего влажного воздуха. Тот умник из А-нон-Тек, который придумал сию процедуру, наверное, был садистом. Но обозвал это издевательство мудрёным словом «дезинфекция». Наверное, все прочие А-нон-Тек ему поверили и с тех пор почему-то считали этот кошмар полезным.
Через вторую мембрану алден прошёл, всё ещё дрожа. И столкнулся нос к носу с двумя Жрицами, охранявшими вход с этой стороны. Две симпатичные дамы в ярких блестящих одеяниях смотрели на него насмешливо-снисходительно. Ещё бы им не смотреть – весь исследовательский сектор и прилегающие территории были вотчиной касты А-нон-Тек. А у них, как известно, царит матриархат.
- Девочки! – крикнула куда-то за угол одна из дам, горделиво распуская свои крылышки. Те зазвенели, а воин несколько опешил – тонкие перепонки и даже косточки во многих и многих местах были пробиты кольцами, подвесками, брелоками и тому подобной мелкой ерундой, на кончики хвостов были надеты сверкающие иглы. – Смотрите, к нам пришёл бравый вояка из Внешников!
Девочки не замедлили образоваться из ячейки-караульной, оказавшейся тем самым «за-углом». Молоденькие, в совсем ещё блёклых квордах на голое тело, с бледно-зелёной, почти белой чешуёй. И крылья без украшений.
Похихикивая, все четверо принялись бесцеремонно разглядывать Таши Гхара, обходили со всех сторон, чуть ли не пальцами в него тыкали. Несчастный А-нон-Сет терпеливо ждал, пока охранницы натешат своё любопытство. Даже подтянулся специально, браво распустил крылья. Ссориться с женщинами из А-нон-Тек не хотелось. Да и дела до них не было. Пусть любуются, а у него приказ.
- Юшта, выпиши ему пропуск и проводи куда надо, - наконец соизволила прекратить баловство старшая.
Одна из девушек кивнула, быстро схватила Гхара за локоть и уволокла за собой в караулку. Ячейка была скупо освещена парой жёлтых кристаллов, и в ней кроме заполненных всяким барахлом полок и двух плоских лежанок ничего не было. Алден порылась где-то в углу, вытащила острый стил и квадратик мягкого минерала.
- Куда? – спросила она, не поворачиваясь. Вопросительно изогнулся хвост.
- Эрк-алден, третья лаборатория, сектор химерологии.
Она стояла к нему спиной, склонив голову и напряжённо приподняв одно крыло. Резала минерал стилом. В вырезе её кворда виднелась часть соблазнительно жилистой спины и косточки слегка выпирающих позвонков, но Таши запретил себе об этом думать. Не здесь, не на службе и не с А-нон-Тек. Это чревато.
Юшта повернулась к нему, смерила быстрым взглядом мерцающих тёмной зеленью огромных глаз и протянула пропуск с обозначением третьей лаборатории. Алден взял, мимоходом отметив, какая тонкая и сухая у неё рука – одни косточки, сломать, что плюнуть.
- Пойдем Таши-алден, - тихо сказала она и вышла мелкими быстрыми шажками, под цокот коготков по металлу. Таши Гхару ничего не оставалось, кроме как последовать за ней, удивляясь, откуда ей известно его имя.
Главным отличием этого сектора от прочих были чистота и стерильность. Стены, полы и потолки в шестигранных тоннелях были ярко освещены и облицованы светлой каменной плиткой. Гхар понятия не имел, как этот камень называется. Сновавшие повсюду алден в форменных квордах разных цветов и оттенков яркости выглядели аккуратно до отвращения. Среди них можно было отличить Жриц, носивших множество украшений на крыльях – перепонки тяжело обвисали от побрякушек. А вот воинов почти не было. Все мужчины-алден, которые жили среди А-нон-Тек, занимались исключительно наукой. Худые, слабосильные, с маленькими гребнями, они понятия не имели даже о том, как пользоваться шоковым копьём и во всём подчинялись женщинам своей касты. Воины над ними посмеивались с презрением – за пределами вотчины умников, само собой.
Юшта вела гостя мимо множества дверей и затянутых тонкими прозрачными плёнками окон, через которые можно было разглядеть внутренности лабораторий. Нагромождения стеклянных сосудов перемежались с огромными металлическими конструкциями, в которых Гхар совершенно не разбирался, хирургические столы с распластанными на них телами сменялись рядами клеток, пустых и заселённых. Офицер старался по большей части не разглядывать, что происходит внутри, и кого разделывают учёные – иначе он потом до самого конца Хак-Ра не сможет заснуть. Уж лучше любоваться симпатичной провожатой. Тем более, что она, кажется, не против…
Полюбоваться долго возможности не представилось, потому как они всё-таки дошли до мембраны третьей лаборатории сектора химерологии. Юшта знаком дала понять, что Гхару следует приложить пластинку-пропуск к считывающему сенсору возле отверстия входа. Тот так и сделал. Мембрана с шипением начала расползаться.
- Я здесь подожду, Таши-алден, - тихо и ровно проговорила девушка. – А потом, как ты закончишь свои дела здесь, отведу назад. Сам не дойдёшь, заблудишься.
Он молча кивнул и шагнул внутрь, уже не видя, что там делает за его спиной симпатичная юная особа.
Глазам офицера предстал огромный зал, своды которого терялись где-то высоко-высоко. Яркое освещение выхватывало из общего полумрака только рабочие столы с распластанными на них телами, инструментами или разложенными отдельно органами, да высокие цилиндрические сосуды из прозрачного материала. Внутри в зеленоватой жиже плавали разнообразные создания, порой просто поражавшие своим уродством, а порой выглядевшие очень даже… ничего. Вон как та восьминогая ящерица, например. Её явно выводили в качестве верхового животного, для путешествий по отвесным скалам – вон и седло на спине закрепить есть где, и цепкие когти виднеются… А вот что за шарик с шипами и наростами висит в соседней банке, А-нон-Сет не имел понятия и приобретать оное не собирался, особенно после того, как это нечто случайно вперило в него взгляд мутных красноватых водянистых глазок и раззявило разом три зубастых пасти.
Передёрнувшись, А-нон-Сет замер на месте. Здесь нельзя было и шагу шагнуть без того, чтобы не заблудиться в этом бесконечном лабиринте и ненароком чего не разбить. Хозяева ведь мигом голову открутят – и приставят куда-нибудь в менее приятное место, нежели его собственная шея.. Посему он предпочёл изображать столб до тех пор, пока его кто-нибудь не найдёт.
Нашёл Чейр, не прошло и пяти минут. Маленький, хрупкий и сморщенный, как все Тек-Сагар3, он шустро семенил короткими лапками и путался в длинном для него кворде… Но не стоило недооценивать этого карлика, ой как не стоило. Он остановился перед Гхаром, смерил того липким, продирающим до костей взглядом с ног до головы. Непомерно большие даже для алден глазищи сверкали яркой зеленью, а зрачки их казались не больше, чем ниточками.
- Наше вам, - насмешливо проскрипел старик, отвешивая деревянный поклон. – Господин офицер никак испугался?..
- И тебе того же, - отозвался А-нон-Сет. Всякий раз, когда он видел кого-то из Тек-Сагар, его шкура готова была убежать отдельно от него самого.
Эти мелкие – не просто алден. Они способны по желанию подчинять себе разумы других, а уж читать чужие мысли для них – раз плюнуть. Понимание того, что этот коротышка знает о его страхе, заставляло Таши нервничать.
- Эрк-алден здесь? – спросил он, стараясь сохранить невозмутимый вид и хотя бы внешнее спокойствие.
- А где же ей быть, - кивнул Чейр и развернулся, шебурша коготками по гладкому покрытию пола. – Пошли, провожу…
Тек-Сагар с мелким хихиканьем заспешил вглубь лаборатории, даже не заботясь о том, идёт ли за ним офицер.
Эрк Ир обнаружилась возле большого хорошо освещённого стола, на котором следи многочисленных инструментов и валявшихся как попало чертежей и схем лежало донельзя высушенное тело. Судя по виду, человеческое и очень старое. Сама женщина тоже оказалась высокой и сухой, с нервными и резкими движениями. Её рабочий кворд был заляпан какими-то едкими веществами, спёкшейся кровью разных цветов и красителями. Крылья были лишены вообще всяческих украшений, но зато чётко виднелись дырочки от проколов в костях и перепонках. Головной гребень, короной окаймлявший череп, имел весьма затейливый рисунок и рельеф.
Разжалованная жрица, - сообразил Гхар. Стоит или не стоит напоминать ей об этом? Кто знает, может, она чрезмерно вспыльчива и за напоминание о провинности, приведшей её к понижению в ранге, запросто может убить.
- Да пребудет с вами милость Камня, Эрк-алден, - решил выбрать нейтральное приветствие А-нон-Сет и поклонился.
- Да пребудет, - хмуро откликнулась та, больше занятая человечьим трупом, нежели гостем. Присутствие Таши ей явно не нравилось. Ещё бы, какой Жрице понравится ходить в подчинении у военных, особенно у Дагша. А-нон-Сет выждал время, наблюдая, как она возится с трупом, бормочет себе под нос какие-то формулы и копается в высушенных внутренностях, потом кашлянул:
- Простите, что беспокою, Эрк-алден, но мне велено передать предписание научному составу группы собраться и выдвигаться к Червоточине в районе Кронозубовых Скал…
Жрица фыркнула.
- Предписание! Могут засунуть его себе в…!
- Я всего лишь исполняю приказ, - пожал плечами офицер. – Я такое же подневольное существо, как и вы, госпожа…
- Ты, может быть, и существо, а я Жрица! – рыкнула Эрк Ир. – И мне недосуг бегать по Хэйвазской дыре за потерявшимися химерами! Тем более, я не вижу вообще никакого смысла в ловле этой поделки дилетантов с перьями вместо мозгов.
- Этим делом интересуется лично Лорэт-Алден, - снова пожал плечами Гхар. И с удовлетворением отметил, что женщина содрогнулась, хотя, тщательно постаралась скрыть страх. Каттус не тот, кого можно отмести просто так.
- Ладно, - буркнула она, для вида ещё какое-то время повозившись с трупом. – Можешь передать Дагшу, что я и мои помощники прибудем к Скалам в срок.
Она тщательно вытерла руки и инструменты куском ткани и принялась аккуратно раскладывать свой разделочный арсенал. Разговор, судя по всему, был окончен, и Таши Гхару ничего не оставалось, кроме как откланяться.
Ну и, чего уж там, вздохнуть свободно. Не любил он лабораторий химерологов. От них жуть брала – потому что в один прекрасный (или не очень) момент любой Нар-Эбернон мог стать их подопытным, и тогда… А-нон-Сет содрогнулся и поспешил покинуть исследовательский сектор. Теперь у него была в распоряжении пара циклов времени, чтобы отдохнуть и подумать. Редкое на самом деле удовольствие.

@темы: Хэйва